从非洲到美洲,从排球到篮球,10年过去了,NBA全明星中锋恩比德经历了一段其他人无法阻止的旅程。

故事的起点,发生在2011年1月的一个早上,当篮球教练兼国际球探乔图穆打开电子邮件查收新邮件时,他知道自己“来活儿了”,而且必须马上行动。“我得亲自跑一趟看看这家伙。”穆图对自己说。他收到的新邮件,是家乡喀麦隆的童年好友扬加发来的,里面有一张16岁少年的照片,那是扬加的外甥,身高达到6英尺7英寸(2.01米),刚开始学打篮球不久——是的,那就是恩比德。

图穆招募恩比德的最大难度,并不是这个年轻人接受篮球训练时间太短,而是家人的态度。恩比德的父母希望儿子在中学阶段能够将主要精力放在学习上,篮球在非洲并不是特别受欢迎的运动。另外,父母希望恩比德能够去法国国家体育学院接受排球专业训练,毕竟恩比德也已在排球场上展露出过人天赋,以此做跳板去欧洲工作生活很不错。

从美国万里迢迢飞到喀麦隆的图穆,对吃闭门羹早有心理准备,他耐心地说服恩比德的父母:“如果你担心孩子的教育问题,我可以让他进全美最好的学校读书;如果你担心他未来的生计,只要打得好就可以进NBA了。”图穆还向对方介绍自己此前的成功经验,其中就包括巴莫特——三次帮助UCLA打进NCAA最终四强,后来在NBA站稳脚跟的喀麦隆球员。

图穆的游说,加上恩比德自己的意愿,终于让父母改变了主意。而恩比德对篮球的爱萌生于18个月之前,他在电视上观看了2009年总决赛,见证科比率领湖人连续第二年杀进总决赛,最终击败魔术夺得总冠军。曼巴精神,彻底打动了这个年轻人,让他坚定了打进NBA的信念。

于是,图穆联系了喀麦隆当地著名的篮球教练穆迪奥,让他来指导恩比德。刚开始,恩比德的基本功甚至还不如小学生,但他的天赋很快就显露出来,毕竟其父辈当年在手球、足球、篮球等领域都有出色表现。更让图穆和穆迪奥意外的是,恩比德居然通过看比赛录像,就能从NBA球星那里学到本领。

那年夏天,穆迪奥将恩比德带到了巴莫特篮球训练营。通常只有已在正规比赛中崭露头角的年轻球员才能受邀参加,而且还要通过海选,平均每20人才有1人可以入营。但恩比德很快就证明了,自己绝对有拿外卡的资格。“因为他跳过了海选,所以我特别期待他。”巴莫特多年后回忆起恩比德仍记忆犹新,“年纪轻轻的他,仅仅经过6个月系统训练,就能打出那样的表现,着实给我留下了深刻印象。”帮助巴莫特举办训练营的经纪人内亚姆,对恩比德的评价非常高:“作为篮球运动员他还不够成熟,但有着独一无二的能力。可以像后卫一样奔跑,知道什么时候盖帽,篮板嗅觉很好。虽然那时候他不擅运球也不擅投篮,但如果你教他一招,练三次他就能学会。单单这些,就足以让我看好他了。”

在巴莫特和内亚姆的坚持下,恩比德作为训练营优秀代表参加了在南非举办的篮球无疆界训练营。结果,恩比德用更优秀的表现让所有教练和球探大为震惊,也就此开启了自己的“走遍美国”之旅。他最终选择了内亚姆和巴莫特推荐的、球队实力超强的蒙特沃德学院,因为这是巴莫特的母校,巴莫特和教练组此前也有合作关系。不过因为教练更替,以及队内有另一位大个子天才球员达卡里约翰逊,恩比德在来到美国的第一年只能坐冷板凳。无奈之下,他在读完高一后转学去了洛克学校。

“我倒不觉得他在这里过得很郁闷。”巴莫特的弟弟,同时也是恩比德在蒙特沃德的队友比迪亚斯说,“他只是觉得去洛克能有更多上场机会,可以更好地提高篮球水平。”

实施正面,恩比德的转学选择是对的,他不仅帮助洛克学校拿到了区冠军,也收到了NCAA豪门堪萨斯大学的奖学金。而且到了堪萨斯不久,恩比德就被76人队盯上了。

2013-14赛季,76人球探不止一次跑去看恩比德打球,时任总经理辛基甚至抛下自己刚刚喜获的一对双胞胎,先后4次去看堪萨斯的比赛。76人甚至担心,自己的探花签已经选不到恩比德了,不过因为背伤导致赛季提前报销,脚舟骨骨折又让选秀前试训泡汤,辛基才如愿将其摘下。当时球队管理层就很清楚,恩比德不仅无法出战2014-15赛季,甚至接下来的赛季也可能只打一小部分比赛。但他们相信这个“过程”,相信恩比德能够成长为攻防俱佳的内线核心。

不过,恩比德当时的心并不在费城。选秀前他离开堪萨斯去洛杉矶居住,并很快爱上了这座大都市。他对自己能否成为状元秀并没有太多执念,却一心想被湖人用7号签选走。这样他不仅可以在天使城生活,还能够和科比比肩作战。

当时,恩比德曾经很直白地对负责自己的经纪人阿恩特勒姆(内亚姆是他的下属)说:“展现下你的能力吧,我想去洛杉矶打球,我想成为一名湖人。”特勒姆是费城人,“答案”艾弗森是他的偶像,于公于私,他都不认为应该帮恩比德圆梦。于是,特勒姆向恩比德讲述了在尽可能高顺位被选中的必要性,并向他介绍了费城以及76人的好处。恩比德是个聪明人,他接受了特勒姆的建议,并很快爱上了新东家。

7年过去了,因伤其实只打了5个赛季的恩比德,已经4次入选全明星,并在2020-21赛季的常规赛MVP评选中高居第二位。毫无疑问,他已经跻身当今NBA最优秀球星的行列。这段长达10年的奋斗旅程,始于一封电子邮件,并以天赋、毅力等内因作为动力,以录像带、训练营等外因作为催化剂,历经千难万险走了过来。

恩比德这个赛季又遭遇考验,西蒙斯逼宫要求离队。恩比德自己从未想要离开费城,他的目标仍然是在NBA夺得冠军。

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